Los Planetas Olvidados

Nuestro planeta, Tierra, se encuentra dentro de una vecindad a la que hemos denominado Sistema Solar. Cuyo nombre se debe a la única estrella que se encuentra orbitando dentro de la zona, el Sol.

Hay que destacar que nuestro Sistema Planetario no es el único en el universo, y que una galaxia está compuesta por varios centenares de éstos.

En 1999, un estudio calculó la cantidad estimada de galaxias en el universo, llegando a la conclusión de que hay 125 billones de éstas. Pero nuevos cálculos, realizados en 2013, indican que hay aproximadamente 225 billones. Con cálculos simples, se puede obtener un valor estimado sobre el número de sistemas planetarios en el universo, el cual fácilmente podría superar los mil billones.

Sin embargo…

A pesar de que la gran mayoría de las personas entienden y comprenden la posición que tenemos en el universo, son pocas las que saben con exactitud lo que se ha descubierto dentro de la galaxia en la que nos encontramos, la Vía Láctea. E incluso, desconocen los maravillosos cuerpos celestes que se localizan en nuestro propio vecindario (asteroides, cometas, planetas, satélites naturales, entre otros).

¿Podemos llegar a dimensionar la cantidad de planetas (incluyendo planetas enanos) que existen?

Actualmente es común pensar que hay ocho de éstos, ya que Plutón dejó de serlo. Pero, si también lo incluimos, llegamos a la suma de 9, lo cual es correcto… ¿o no?

La verdad es que en el Sistema Solar podemos encontrar 13 planetas… ¡Así es, 13! Ocho planetas “normales”, más 5 planetas enanos.

Los Planetas Olvidados

La definición de planeta enano fue creada en agosto de 2006, por la Unión Astronómica Internacional (UAI), fecha en la que se decidieron importantes puntos, como por ejemplo la destitución de Plutón como planeta, y el agregarlo a la nueva sub categoría de planeta enano, creada en la misma ocasión.

Para ser parte de esta sección, es necesario cumplir ciertos requisitos establecidos por la UAI, entre los que destacan: estar orbitando una estrella y no a otro cuerpo celeste, y tener forma casi esférica.

En particular, en nuestro Sistema Solar, tenemos (hasta ahora) cinco planetas enanos, que en orden de cercanía al Sol son: Ceres, Plutón, Haumea, Makemake y Eris.

Planetas del sistema solar. NASA.

Planetas del sistema solar. NASA.

Estos cinco pequeños mundos son desconocidos, a excepción de Plutón, que tuvo un “corto” periodo de fama junto a los demás planetas. Últimamente ha vuelto a estar en boca de todos, debido a que la sonda New Horizons se acercó significativamente a él, entregándonos información muy importante sobre la composición y superficie del cuerpo.

Lamentablemente, la sonda New Horizons, lanzada el 2006 hacia el espacio exterior, es la que más lejos ha llegado capturando imágenes, por lo que aún no existen suficientes datos sobre este planeta y otros cuerpos celestes que se ubican después de Plutón. Sin embargo, gracias a la avanzada tecnología que poseen los distintos telescopios alrededor del mundo, se ha podido obtener algo de información sobre ellos.

A continuación conoceremos algunos datos de estos pequeños mundos, que más que desconocidos, están olvidados.

Ceres

Ceres. NASA.

Ceres y sus puntos brillantes. NASA.

Es el planeta enano que más cerca se encuentra del Sol. Se ubica entre Marte y Júpiter, dentro del cinturón de asteroides. Tiene un pequeño diámetro de 950 km, convirtiéndolo en el planeta enano más pequeño (antes del 2006 era visto como el asteroide más grande).

A pesar de que existen imágenes en alta resolución de este planeta, hasta hace pocas semanas un misterio se robaba las miradas de los expertos. Dos puntos brillantes destacaban en la superficie del pequeño planeta, y nunca se había podido aclarar su origen.

Pero a finales de noviembre de este año, la NASA anunciaba que tales puntos podrían ser el resultado del reflejo del Sol en sales de magnesio y otros componentes. Y que, además, en la superficie se encuentran más de 130 puntos brillantes, con características similares.

Posiblemente estaremos recibiendo más información sobre este planeta y sus misterios en los próximos meses.

Plutón

Plutón, imagen tomada por New Horizons. NASA.

Plutón, imagen tomada por New Horizons. NASA.

Este cuerpo celeste fue reconocido como planeta desde el año de su descubrimiento (1930) hasta 2006. Desde ese momento entró a formar parte de los planetas enanos, siendo el segundo más grande de éstos.

En junio de este año por primera vez una sonda sobrevoló el planeta, entregándonos las primeras imágenes en alta resolución tanto del planeta y sus cinco lunas, como de su superficie. Las fotografías venían llenas de sorpresas para los expertos, como lo son la posible existencia de crio volcanes (volcanes de hielo), y una delgada atmósfera.

Haumea

Haumea, simulación obtenida del software Celestia.

Haumea, simulación obtenida del software Celestia.

El doctor Mike Brown, que ha descubierto varios planetas enanos, incluyendo Haumea, denomina a este cuerpo como uno de los más interesantes en el Sistema Solar.

Para empezar, es el objeto con la velocidad de rotación más alta en nuestro sistema planetario. Y por esta misma razón, es que su forma es muy elongada, en comparación a los demás planetas.

Su rapidez de rotación es tan elevada, que los días en este planeta tienen una duración de tan solo 3,9 horas.

Haumea además posee dos lunas: Hi’iaka y Namaka.

Makemake

MakeMake. Imagen obtenida del software Celestia.

Makemake. Imagen obtenida del software Celestia.

Es el segundo planeta enano más lejano del sol, tiene un diámetro ecuatorial de 1434 km y es el único planeta transneptuniano (que se ubica después de Neptuno) que no posee lunas.

Da una vuelta al sol cada 309.88 años, y fue descubierto el año 2005 por el doctor Mike Brown y su equipo.

Como fue descubierto cerca de la fecha de celebración de Pascuas, su nombre fue elegido inspirado en el dios creador de la humanidad, Make-Make, en la mitología pascuense.

Eris

Representación artística de Eris. ESO.

Representación artística de Eris. ESO.

Por último, Eris. Es el planeta más lejano del sol, y el más masivo entre los planetas enanos (tiene un 20% más de masa que Plutón). Da una vuelta al sol en 560,90 años terrestres. En algún momento quisieron nombrarlo Xena.

Posee una luna llamada Dysnomia, y fue descubierto por el Dr. Mike Brown hace tan solo diez años.

En el momento en que fue descubierto, estuvo a punto de ser nombrado como el décimo planeta (contando a Plutón), hasta que la Unión Astronómica Internacional en el año 2006, decidió ubicarlo dentro de la categoría de planetas enanos.

A pesar…

A pesar de que es relativamente poca la información que tenemos sobre ciertos planetas, no dejan de ser sorprendentes. En especial, por las maravillas y extrañezas que podrían estar ocultándonos.

Quizás en un futuro próximo la recaudación de minerales desde el espacio sea una realidad, y, para esto, necesitamos saber cuáles son los componentes que nos pueden brindar tanto los planetas “normales”, como los planetas enanos, asteroides, cometas, etc.

Además, los planetas enanos nos pueden entregar información vital sobre la evolución de los planetas, la cual nos sirve para poder explicar cómo fue el origen de nuestro Sistema Solar.

Los datos que se tienen de los cuerpos celestes pertenecientes a la categoría de planetas enanos son muy escasos. Sobre todo porque la gran mayoría de éstos se encuentran en los puntos más lejanos de nuestro vecindario solar.

Sin embargo, cada vez el interés por la exploración espacial es mayor, por lo que esperamos que prontamente nuestras sondas lleguen a estos lejanos mundos, para entregarnos más sorpresas.

…y no olvides que son 13 los planetas del sistema solar.


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Imagen de portada: ChrisGorgio/Getty