Biblioteca científica: La doble hélice

Hoy en día nadie pone en duda la estructura de doble hélice del ADN, también llamada la escalera de caracol. Es fácil encontrar esta información en los textos de biología del colegio, en documentales, folletos, dibujos animados, etc. Todos saben que la amina se une con la timina y que la citosina se une con la guanina. Pero esto no siempre fue así, de hecho, hasta hace algunos años, el ADN era una molécula casi sin importancia.

El conocimiento actual sobre la molécula del ADN se genera en la década de los 50’s, cuando en los laboratorios Cavendish de la Universidad de Cambridge, dos futuros premios Nobel, el biólogo James Watson y el frustrado físico Francis Crick, se saludaban por primera vez. Sumergidos en sus propios trabajos e investigaciones, jamás se imaginaron todo lo que estaba por venir, ni mucho menos el gran hito histórico que ellos mismos marcarían.

El libro La Doble Hélice, escrito por James Watson, constituye una bitácora de los eventos que llevaron a esta dupla a plantear el modelo correcto de la estructura del ADN, así como del arduo trabajo de sus más próximos colaboradores.

Diversas técnicas, tales como la cristalografía de rayos X, que utiliza radiación de altas energías para estudiar la composición de materiales cristalinos, y que fue desarrollada en gran medida por padre e hijo Bragg (siendo este último el director del laboratorio donde Watson y Crick hicieron su investigación), son ampliamente destacadas en el libro.

Resalta también la importancia del trabajo colaborativo y multidisciplinario, siendo casi una obligación nombrar a tres importantes científicos sin los cuales Watson y Crick seguirían en el anonimato: Linus Pauling, quien estaba trabajando en el mismo campo y llegó a publicar un modelo de triple hélice; y Maurice Wilkins junto con Rosalind Franklin, cuyos resultados cristalográficos dieron una base sólida sobre la que empezar.

Leer el libro despierta distintos sentimientos, y nos hace recordar que más que un simple trabajo, hacer ciencia es una forma de vida, y que, como cualquier otro camino, está lleno de dificultades y obstáculos que superar.

Sin lugar a dudas haber descubierto la estructura del ADN fue algo muy importante, cuyos efectos y aplicaciones están lejos de terminar. Permitió que en 1990 se diera inicio al proyecto Genoma Humano (donde participó Watson) encargado de descifrar los cerca de 25000 genes de nuestra especie, ha servido para lograr un mayor entendimiento y descubrir posibles curas a enfermedades mortales, y definitivamente abrió las puertas a una nueva era en la que la manipulación genética ya no es cosa de historias de ciencia ficción.

Todo esto y mucho más es relatado de primera fuente en este fantástico libro que, para cualquier estudiante de ciencias, resulta ser más una mirada hacia el futuro propio que a las experiencias pasadas de un gran científico.


Libro recomendado: La Doble Hélice, de James Watson.

Publicación en PDF de Nature del 25 de abril de 1953: descargar.

Artículo en PDF: descargar.


Referencias y Bibliografía

Barnard, C., Illmann, J. & Bosch, A. (1981). La máquina del Cuerpo. Madrid: Edic. Generales Anaya.

Imagen de portada: Виталий Смолыгин, PublicDomainPictures.

 

Bryan Casanelli

Estudiante de Ingeniería Civil Física. Amante de la ciencia y su divulgación.